Vendredi 20 décembre 2019, le premier satellite éthiopien a été envoyé dans l’espace pour collecter des données agricoles dans le cadre d’un projet soutenu financièrement par la Chine.

Une fusée chinoise Longue Marche 4B a hissé le premier satellite éthiopien de télédétection (ETRSS-1) en altitude depuis la base spatiale de Taiyuan (nord de la Chine).

L’Éthiopie, qui compte plus de 100 millions d’habitants, possède l’une des économies à croissance rapide du monde.

Le PIB a augmenté chaque année à 9,9% en moyenne de 2007/8 à 2017/18, selon la Banque mondiale.

En 2018, le gouvernement britannique a fait un don de 301 millions de livres sterling au pays, qui a été affecté à des projets humanitaires, civiques, infrastructurels et multisectoriels.

La Chine a couvert la plupart des coûts de 6,1 millions de livres sterling du satellite, selon un responsable du programme spatial éthiopien.

Un satellite pour l’agriculture

Le satellite a été développé par l’Académie Chinoise de Technologie Spatiale (CAST) avec l’aide de 21 scientifiques éthiopiens, selon le site Web spécialisé africanews.space.

Il renverra des données sur l’environnement et les conditions météorologiques dans la Corne de l’Afrique – une belle opportunité pour un pays dépendant de l’agriculture et de la foresterie et vulnérable aux inondations, à la sécheresse et à d’autres risques climatiques. 

« Ce sera le fondement de notre voyage historique vers la prospérité », a déclaré le vice-Premier ministre Demeke Mekonnen.

Le lancement fait de l’Éthiopie le 11ème pays africain à disposer d’un satellite dans l’espace.

Il s’agit du 8ème lancement d’un satellite africain cette année, dépassant le record précédent de 7 en 2017, selon le Directeur Général de Space in Africa, une société basée au Nigeria qui suit les programmes spatiaux africains.

L’Égypte a été la première en 1998. Au total, 41 satellites africains ont été lancés – 38 de pays individuels et trois autres qui étaient des efforts multilatéraux. 

Le programme spatial du pays était à l’origine soutenu par des particuliers, qui ont formé la Société éthiopienne des sciences spatiales (ESSS) en 2004.

Paulos Alemayehu, membre de longue date du groupe, a déclaré que beaucoup étaient dans un premier temps sceptiques quant aux ambitions de l’organisation de développer un satellite éthiopien.

Le gouvernement a par la suite créé l’Institut Éthiopien des Sciences et Technologies Spatiales en 2016.

« Après le lancement de l‘ETRSS-1, nous travaillerons pour être autosuffisants, peut-être sur notre 3ème ou 4ème satellite, en utilisant notre propre système domestique », a déclaré Paulos Alemayehu. 

L’importance des données fournies par le nouveau satellite est secondaire au sentiment de fierté qu’il peut inspirer aux Éthiopiens, a déclaré Paulos.

Paulos déclare : « Vous savez, c’est un pays très pauvre. Beaucoup de jeunes générations n’ont pas grand espoir d’atteindre l’espace. Mais aujourd’hui, nous donnons de l’espoir à cette génération, aidant cette génération à voir grand et à avoir de l’estime de soi.C’est pour nous une fierté nationale. »

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